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售價25美元「半智能手機」稱霸新興市場

印度艾哈邁達巴德市郊的一家商店在售的JioPhone。 圖片來源:AMIT DAVE/REUTERS

對全球下一波十億名手機用戶來說,最熱門的手機並不是三星或蘋果的產品。事實上,他們眼中的熱門手機甚至不算是智能手機。

從象牙海岸、印度到印度尼西亞,眾多初次接觸互聯網的消費者正在使用一種售價約25美元的手機新品種上網。這種設備看起來有點像大約20年前諾基亞公司(Nokia Corp.)生產的那種熱門廉價手機。不過,受如今低廉的移動數據資費推動,這種機型除了能打電話和發消息,還提供了一些基礎應用程式和上網功能。

這種「智能型功能手機」 (smart feature phone, 亦稱作「一代半手機」或「半智能手機」)介乎傳統的功能手機和智能手機之間,是手機行業發展最快及最不為人熟知的一塊業務。它們為世界上最貧窮的一部分人進入互聯網經濟提供了捷徑。

據調查公司Counterpoint的數據,隨着市場逐漸飽和,去年全球智能手機銷售開始下滑,與此同時,智能型功能手機的出貨量卻是2017年的三倍,達到了約7,500萬部。今年的出貨量可能達到約8,400萬部。

據另一家調查公司We Are Social的數據,雖然富裕國家已經開始推廣5G技術,全球仍有約34億人尚未開始使用互聯網。他們當中很多人已經在使用未聯網的傳統功能手機,這意味着他們可以較為容易地過渡到有着相似外觀,但能接入高速網絡的設備。

以卡姆利什·庫馬爾(Kamlesh Kumar)為例,他在新德里的人行道邊兜售芒果、牛油果和荔枝,每月大約能賺80美元。

兩年前,35歲的庫馬爾決定把沒有上網功能的廉價手機換掉。雖然最便宜的基本款智能手機售價約為100美元,他依然負擔不起。所以他花了大約20美元在印度電訊商Reliance Jio Infocomm Ltd.購買了一部叫做JioPhone的智能型功能手機。

現在他可以邊工作邊聽寶萊塢音樂,用內置的google語音助手在YouTube上搜尋歌曲。到了晚上,他的家人會圍在這部設備前看電影。他說,「我用原來的舊手機甚麼也做不了。」現在每月花不到2.5美元,庫馬爾就能獲得他所需的全部手機數據流量。

智能型功能手機不但便宜,還配有實體鍵盤。對於初次接觸觸摸屏技術的人來說,實體鍵盤看着不那麼令人望而生畏。與此同時,這種手機的電池續航時間長達數天。在電力供應不那麼穩定的地區,嘗試續航無疑是一大優勢。

但低價也有代價。這種設備的組件通常運行速度較慢,處理能力也不那麼強大,僅有基本配置的鏡頭,螢幕通常只有幾英寸大,不過這些因素也讓電池續航時間變得更長。此外,可供智能型功能手機使用的應用數量也更少。

在新德里,Reliance Jio的一名員工在與一位消費者交談。 圖片來源:SANJIT DAS/BLOOMBERG NEWS

Google「下一波十億用戶」(Next Billion Users)項目副總裁Caesar Sengupta說,全球「對於可靠且可負擔技術的需求不斷增長。智能型功能手機提供了一條途徑,讓下一波十億用戶能用上更先進的,又可負擔的技術。」

推廣普及這類設備的電訊公司Reliance Jio由印度首富穆凱什·阿巴尼(Mukesh Ambani)投資。當該公司2016年推出電信服務時,管理層意識到,其相當低廉的數據資費對於成百上千萬的人來說是負擔得起的,而他們不願簽約是因為買不起一部智能手機。

於是該公司與總部位於香港的KaiOS Technologies Inc.合作推出了JioPhone,後者開發了在全球智能型功能手機上使用得最多的操作系統。這種系統專為內存有限且配有實體鍵盤的設備設計。目前Reliance Jio已經在印度售出了6,000多萬部這種設備,該設備僅在印度市場有售。

意識到智能型功能手機連接下一波十億用戶的潛力,全球科技公司紛紛對其應用程式進行微調以便它們能夠在這種設備上使用。這些公司包括Facebook Inc.及其WhatsApp服務,Alphabet Inc.旗下的google以及Twitter Inc.。去年Google向KaiOS投資了2,200萬美元。

Counterpoints表示,未來三年,智能型功能手機的銷量將達到3.7億部左右,這對於軟件、硬件和服務公司來說意味着潛藏280億美元商機。

與智能手機市場相比,此數字顯得相形見絀,畢竟去年一年智能手機的銷售量就在15億部。但全球智能手機的均價繼續停留在300美元上方,因此對於很多人來說依然是可望而不可及的。

法國電訊商Orange SA最近幾個月在象牙海岸、布基納法索和喀麥隆推出了一款捆綁低價移動數據套餐的智能型功能手機,並準備將其引入非洲和中東的其他市場。

於印尼銷售的智能型功能手機數量有限,印尼製造商WizPhone在近期開始提供一款售價在7美元左右的智能型功能手機。KaiOS亦正與巴西智能手機製造商合作於當地市場推出此類機型。

人口密集的發展中國家自然是這種設備潛力最大的市場,因為全球下一波十億用戶聚集於此。但亦有一些公司準備將這種機型推向較富裕國家的小眾客戶。

芬蘭的HMD Global Oy將推出諾基亞一些廣受歡迎的直板手機的升級復刻版,增添了上網功能。該公司是諾基亞手機的銷售商。這些升級復刻版手機的售價將近100美元,其目標用戶是諾基亞原型設備的愛好者。

去年瑞典公司Doro AB針對美國和歐洲的年長人士推出了兩款搭載KaiOS系統的手機。這兩款帶有大按鍵的翻蓋手機售價在50至150美元之間。

KaiOS行政總裁Sebastian Codeville表示,「智能手機會顯得複雜,一部分人不太敢用。」

撰文:Newley Purnell

(本文版權歸道瓊斯公司所有,未經許可不得翻譯或轉載。)

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