【新聞點評】蓋茨變豪宅地產商

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新冠疫情下流行staycation,不少人因長時間無法外遊,改到本地的豪華酒店住幾日解解心癮。但有沒有想過,疫情後也能在家中豪嘆staycation?隨着微軟創辦人蓋茨(Bill Gates)斥巨資收購四季酒店集團(Four Seasons)控股權,這個想法有機會成真。蓋茨覷準Work From Home(WFH)成為大勢所趨,預計很多富豪、高級行政人員愈來愈重視「居家辦公」享受,故擬藉四季品牌,在全球各地發展上百個「真.酒店式」豪宅項目,這位科技大亨也將一舉變成地產商。

蓋茨對四季酒店情有獨鍾,早於1997年該集團仍是上市公司時,他已密密吸納其股票。及至2007年,酒店業仍受9.11恐襲事件影響,四季集團股價陷於低迷,蓋茨遂聯同外號「中東畢非德」的沙地阿拉伯王子瓦利德(Prince Al-Waleed bin Talal),以38億美元把該集團私有化,雙方各持股47.5%,四季創辦人Isadore Sharp則保留5%股權。

兩大巨富入主之後,四季集團加速擴張,由原本40多家酒店,到目前在全球經營超過120家酒店,大多數屬輕資產模式,即該集團並不擁有酒店物業,只是負責管理,從中賺取管理費及營業額分賬。

儘管四季近年快速發展,蓋茨似乎仍不滿意,酒店業界一直盛傳他跟瓦利德王子就經營理念存在分歧,後者傾向穩打穩紮,循着四季原本的路徑前進,最大程度地保留其品牌精華;蓋茨則希望「發大來搞」,除了進一步加速新酒店開業,還擬推動四季品牌多元化,尤其有興趣染指豪宅發展。

買起四季 大搞豪宅生意

在此背景下,四季集團剛於9月份宣布股權變更,蓋茨斥22.1億美元收購瓦利德王子手上一半股權(即23.75%),持股水平增至71.25%,成為絕對話事的控股股東。按今次收購價計算,四季集團估值約93億美元,較2007年私有化時升值約1.5倍。

蓋茨目前仍然是全球第四大富豪,身家達1316億美元(據彭博估算),今次花20多億美元增持四季,固然屬濕濕碎,但這種超級巨富用錢講求「彈不虛發」,背後有何盤算?被視為蓋茨親信的四季集團CEO John Davison日前接受《福布斯》(Forbes)專訪,透露箇中端倪。

John Davison表示,今次股權交易代表着四季進一步演化(evolution)的關鍵時刻,亦體現蓋茨對該集團轉型方向的堅定支持。他所講的轉型方向,正是大力發展豪宅項目,事關work from home乘着疫情興起,已成大勢所趨,雖不代表人們不再回歸office上班,但未來潮流可能是混搭式工作模式,例如每星期只有兩日集中於office開會溝通,其餘時間就自由遙距工作。

有趣的是,身為全球大型豪華酒店集團舵手,John Davison在疫情期間也長期留在加拿大多倫多屋企辦公,遙控指揮業務運作,所以他自命很了解在WFH趨勢下,高端人士對於居住需求有何新變化。

舉例說,既然留在家中工作時間愈來愈多,人們自然希望可以更加relax和enjoy,以及有更寬敞空間,並獲得便利工作的各種科技配置,包括高速穩定的寬頻、視像會議系統、智能家居系統等。為得到這些「WFH新元素」,不少人願意在居所層面投資更多。中產人士可能想買個較大單位,設置獨立書房兼工作室;富豪、高級行政人員則有更上等要求,期望居所可像五星級酒店般「豪嘆」,同時配備先進科技設施,難怪蓋茨及John Davison盤算「大搞」豪宅生意。

資料顯示,四季集團目前有40多個住宅項目,多屬附設於酒店的長租服務式住宅(例如香港四季匯)。John Davison透露,已鎖定在全球增加大約50個住宅項目,當中將有更多是獨立發展(stand alone)的豪宅樓盤,不再只扮演酒店的「配角」。

這些「四季豪宅」有些「只租不賣」,有些則可供出售。好似該集團剛於倫敦Mayfair推出的20 Grosvenor Square,一個3400方呎單位入場費1750萬英鎊(約1.9億港元),附設豪華禮賓、spa、商務中心、會議室等設施服務,感覺上跟入住四季酒店差不多。

看準超富WFH追求獨特

或曰,既然跟住酒店差不多,富豪們何不索性在四季酒店book間長房,卻要斥巨資買個豪宅單位?John Davison解釋,高端人士除了要求WFH過程夠豪華舒適,還需要個性化(personalization),就算是酒店VVIP長租客,也不可能按自己喜好大肆裝修房間,況且酒店亦不太適合一家大細長住,尤其對於重視私隱的人士。因此,「四季豪宅」既讓住戶享受staycation待遇,又充滿「家的感覺」,似乎兩全其美。

快將66歲的蓋茨向來對「不動產」有種迷戀,多年來在美國「瘋狂買地」,現已擁有超過26萬公頃地皮,成為該國最大地主,今趟再染指地產發展,且看能否令他的身家更上層樓。

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