蘋果公司已然成為新晉晶片巨頭

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庫克表示,公司計劃開始在Mac電腦上棄用英特爾處理器,因為這家科技巨頭將不再外包。圖片來源:BROOKS KRAFT/ASSOCIATED PRESS
庫克表示,公司計劃開始在Mac電腦上棄用英特爾處理器,因為這家科技巨頭將不再外包。圖片來源:BROOKS KRAFT/ASSOCIATED PRESS

蘋果公司(Apple Inc., AAPL)之所以能建立起電子產品帝國,要歸功於把生產外包給一個由晶片製造商和其他零部件生產商組成的龐大生態系統的做法。近年來,在行政總裁庫克(Tim Cook)的領導下,蘋果公司正在收回許多外包業務。

蘋果公司日前公布,今年將推出採用自研晶片的Mac電腦。此舉將結束蘋果與英特爾公司(Intel Co., INTC)長達15年的技術合作關係。蘋果公司表示,該公司訂製的晶片效率更高,圖形處理性能亦更高。蘋果公司於2010年發布了該公司的第一款iPhone處理器。

這一計劃符合蘋果公司用自己設計的零部件替換許多第三方零部件的整體戰略。據獨立科技行業分析師Wayne Lam估計,目前iPhones的核心零部件中約42%由蘋果自己生產,而不到五年前,比例僅為8%。隨著蘋果公司未來開發出調製解調器晶片和傳感器,預計該比例會進一步上升。

自研零部件降低了蘋果公司的成本,並提升了該公司產品的性能,還增強了其對未來新產品的掌控。分析師估計,上述新的Mac電腦晶片將使每台Mac電腦的生產成本降低75-150美元。他們說,蘋果公司可以將節省下來的成本回饋給客戶和股東。

這項戰略源於已故蘋果聯合創辦人喬布斯(Steve Jobs)倡導的蘋果哲學,即擁有核心技術可以帶來競爭優勢。度身打造的晶片和傳感器可以幫助其iPhone、iPad和Mac在電池性能和功能上超越競爭對手。還可以保護蘋果免受購買通用零部件的中國競爭對手的影響。

蘋果的前員工表示,蘋果多年來一直依賴第三方零部件,同時亦在培養自己設計更多零部件所需的工程深度和專業能力。與此同時,蘋果要求供應商在向蘋果提供的零件中加入訂製功能。蘋果還需要一家可靠的晶片廠來為其生產晶片。蘋果找到了這樣的合作夥伴——台積電。在智能手機需求激增之際,過去10年台積電一直在為蘋果生產iPhone晶片。

蘋果推動設計自己的晶片已有10年,這項計劃衝擊了半導體行業。英特爾每年將損失約20億美元的手提電腦晶片銷售,佔總收入的2%至4%。隨著蘋果設計的晶片數量上升,其他晶片製造商的市場份額近些年下降,迫使一些供應商出售或退出業務。加州理工學院(California Institute of Technology)工程學教授、Audience Inc.前董事會成員Carver Mead表示,這是該行業追求更高性能的自然進程的一部分。但他表示,這對蘋果供應商的影響很大。Audience曾是蘋果公司的供應商。

蘋果公司的許多供應商繼續向該公司供貨,這些業務給供應商帶來可觀的收入,即使供應商擔心蘋果公司會開始自己生產它們提供的各種零部件。Mead表示:「每個人都知道這可能發生,所以這是一個有意識的決定:你是要與魔鬼共舞還是說不呢?」蘋果公司對此不予置評。

分析師認為,這項被一些供應商和分析師稱為內包的措施可讓蘋果公司在設備性能方面較競爭對手領先兩年,這是因為該公司可透過規劃多個晶片如何協同工作來限制耗電量,並騰出iPhone和iPad的內部空間供其他零部件使用。此舉還降低了產品計劃潛在的泄露風險。

蘋果公司的晶片部門在過去十年發展迅速,目前已經有幾以千計的工程師,其中包括1999年收購Raycer Graphics和2008年收購P.A. Semi所帶來的眾多工程師。過去十年蘋果公司在設計訂製晶片方面取得的成功鞏固了硬件技術部主管Johny Srouji作為蘋果公司高層團隊最重要成員之一的地位。他提前好幾年就介紹了蘋果晶片為未來設備提供支持所需具備的功能。

分析師表示,蘋果公司能夠證明訂製晶片的工程成本是合理的,因為取消供應鏈中的一個環節可以節省下成本。與其付錢給晶片設計者,然後由晶片設計者找製造商來生產晶片,蘋果公司現在可以代之以直接向晶片製造商付費,該公司將開始對Mac系列電腦採取這種做法。

供應商表示,蘋果公司已經設立了數家辦公室,並從調製解調器提供商高通公司(Qualcomm Inc., QCOM)以及調製解調器和處理器供應商英特爾處挖來工程師,以推動該公司對訂製晶片的追求。

在其他案例中,因為蘋果公司透露了開發自研晶片的計劃,導致Imagination Technologies (IMG.LN)的股價暴跌高達70%,並最終選擇賣盤。類似的例子還有,蘋果公司自研電源管理技術的努力導致供應商Dialog Semiconductor PLC將該領域的業務出售給蘋果公司,而不是與蘋果公司展開競爭。

過去十年蘋果公司已收購多家半導體公司,其中包括去年以10億美元收購英特爾調製解調器業務的交易。這些交易是全球併購熱潮的一部分,據Dealogic的數據顯示,自2007年iPhone推出以來,全球併購交易活動已增長一倍達到每年410筆。

Mac更換中央處理器(CPU)給軟件開發人員帶來新負擔,他們中的許多人需要更新自己的應用程式,以便能夠在蘋果公司基於Arm的晶片上工作。

Moor Insights & Strategy總裁、晶片製造商Advanced Micro Devices Inc. (AMD)前高層Patrick Moorhead表示,蘋果公司未能向開發者表明額外的工作將是值得的,因為該公司沒有提供相對於其他處理器的任何關於性能的技術細節。

Moorhead表示:「我們知道蘋果公司將因成本降低而獲利,但在開發者開始動手前,他們應該先問問自己能從投資進行代碼修改中得到什麼。」Moorhead的客戶包括高通和英特爾等蘋果公司的晶片供應商。

蘋果公司在年度開發者大會開始時披露了上述計劃,並重點提及了該公司為開發者提供的用於更新他們軟件的工具。以往該公司在發布採用新處理器的產品後曾提供產品基準。

逐步脫離供應商的舉動在蘋果公司內部引發了擔憂。據知情人士透露,在2019年關於收購英特爾調製解調器業務的討論中,一些工程師對這項交易持反對意見,理由是iPhone內部的調製解調器必須符合無線標準,無法以有利於該公司產品的方式訂製。

上述知情人士指出,在蘋果公司計劃為攝像頭開發訂製傳感器時亦出現了類似的討論,一些工程師認為相關計劃提供的改進可通過軟件開發來實現。

前員工和分析師表示,推出新策略過程中出現這樣的摩擦很正常。但他們亦指出,作出一些取捨是值得的,因為蘋果公司由此可以掌控未來的產品。

撰文:Tripp Mickle

(本文版權歸道瓊斯公司所有,未經許可不得翻譯或轉載。)

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