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【財經追擊】Google重返中國 內地科網業大地震

【財經追擊】Google重返中國 內地科網業大地震

 

Google(谷歌)全面撤出中國市場八年後,回歸有望。市傳Google為中國度身訂造「特別版」搜尋引擎,希望藉以重開中國的大門。內地互聯網市場規模不斷增長,產業鏈持續延伸,自然是海外科技巨頭趨之若鶩之地。中國若容許外企重新進駐,亦可展示其開放取態,或有助緩和貿易戰,絕對是一舉兩得的做法。但對內地科網企業而言,則肯定是巨大挑戰。

自多年前開始,中國將所有外國社交媒體、搜尋器,以致通訊軟件通通趕出境內,令外國的科技巨頭白白錯過了在全球最有潛力市場內掘金的機會,而重返內地,一直是科技企業的夢想。經過多年來的不斷試水,最近終於有眉目。市傳Google將為內地市場特設「乾淨版」搜尋引擎,並已率先獲得中國政府的歡迎。

美國媒體《Intercept》近日報道,Google正為中國市場特別開發一套搜尋引擎,會過濾所有有關人權、民主、宗教、和平示威等敏感網站,能自動識別及過濾被防火牆攔截的網站,而為了符合國性,不少網站,包括英國BBC及維基百科等,亦會不會搜查到。除此之外,應用程序亦會將敏感字眼列入「黑名單」,當用戶輸入相關關鍵字時,搜尋引擎將不會顯示任何結果。

審查適用於整個平台上,包括圖像搜索及建議搜尋字眼等功能。該個「乾淨版」搜尋引擎已交予中國當局待審批,最快半年後推出市面。報道引述Google內部文件及知情人士指,是次Google重返內地的計畫號稱「蜻蜓(Dragonfly)」,由去年春季開始進行,到去年十二月,Google總裁Sundar Pichai與一名中國高級官員會面後,項目進度隨即加快。除此之外,Google亦已製作特別版的Android手機程式,亦已提交予中國當局審批,有望在未來六至九個月內推出市場。該程式同樣以遵守中國的審查為前題。

違返道德原則

由於為中國市場特製的搜尋引擎存在爭議,所以即使在Google內部,亦不是所有員工知悉計畫的存在,知情人士指,逾八萬名員工當中,只有數百人知情。《紐約時報》就報道,部分被要求參計畫的Google員工拒絕執行任務,選擇轉換到不同的工作崗位或辭職。部分員工表示,相關工作違反Google此前對中國審查制度立場的陳述,以及最近制定的人工智能(AI)道德使用原則。

若果Google能通過審批,將是自一○年全面撤出中國後,首次重返內地市場。雖然Google方面未有對報道作出回應,但中國官方媒體的態度就頗為正面,暗示計畫有成事的機會。《人民日報》分別在海外社交媒體平台TwitterFacebook上刊文,回應相關報道。該報歡迎Google重返內地,但前提是必須遵守中國法律。 

文章提到,Google於一○年撤出內地的搜尋引擎服務的決定,是一個「巨大的失誤」,令他們錯過了內地互聯網發展的黃金機會。在Google缺席的過去八年,內地的互聯網市場格局迅速改變,移動互聯網用戶的數量翻了一倍多,從一○年的三億戶,增長到現在的七億五千萬戶。在《人民日報》刊文之前,內地的《證券日報網》稱從相關部門獲得的資訊,指有關Google或重返中國的消息並不屬實,但《人民日報》隨後就刊文,令整件事更峰迴路轉。

 貿戰增加變數

除了想透過搜尋引擎重返內地,外電亦報道,Google正在與內地科技巨頭騰訊(00700、浪潮集團及其他中國公司,商討在內地推出Google雲服務。報道引述消息人士稱,有關磋商在今年初已開始。不過,中美貿易戰升溫,令計畫添加不明朗因素。報道指,Google希望通過中國供應商的本地數據中心和服務器來運行Google基於網際網絡的服務,例如DriveDocs,與其他美國雲服務商進入中國市場的方法相似。由於中國要求數碼訊息儲存在境內,但Google在中國沒有數據中心,因此需與當地公司合作。兩個重返內地市場的計畫同時傳出,相信亦不是空穴來風,亦反映出Google的決心。

Google的服務曾經在內地在出現過,該公司由○六至一○年間在中國設立搜索引擎,當時的搜尋服務其實已應內地政府要求,進行過濾。不過,自行過瀘的做法在總部美國當地引起不少爭議,而Google最後決定,於一○年全面撤出中國,中國內地除了不能使用Google的搜尋引擎,其他服務如電郵、地圖、YoutubeAndriod手機的Google Play商店亦不能使用,的確令Google錯失一個「搵銀」機會。

今次Google誓要重回內地市場,當然是看中其生意潛力,去年開始亦不斷試水溫。公司去年三月發布「谷歌翻譯」app,同年底宣布在北京設立Google AI中國中心,今年五月再推出文件管理工具「FilesGo」中國版。到六月初,Google宣布斥資五億五千萬美元入股內地電商平台京東,佔股約百分之一,相信亦是鋪路的動作之一。 

iiMedia Research(艾媒諮詢)的報告顯示,今年第二季度中國移動搜索用戶規模已增至六億七千二百萬人,目前移動搜索用戶規模增長速度已進入穩定期,按年升不足百分之一。百度以百分之四十二點五排行業第一;搜狗則以百分之二十三點二緊隨其後,而神馬及360排在第四及第五位,市佔率約百分之十五。

志不在搜尋器

Google撤出後,剩下內地的搜尋界一哥百度獨大,現時搜尋引擎的用戶規模已經難以再出現急速升幅,但搜尋器能成為其他業務的切入點,亦是令百度近年愈做愈大的原因,所以Google並不是單純看中搜尋業務,而是進入其他範圍的機會。百度近年的發展速度更為驚人,業務從搜尋發展到電商、網絡視頻、團購、外賣平台、金融、在線旅遊平台,以致現時最熱門的AI及自動駕駛汽車都有。今年以來,百度已經拆分百度國際業務和網路金融業務「度小滿」;該公司的L4級別的自動駕駛巴士亦已經量產;百度的AI產品已經與,與酒店、汽車企業等展開合作。 

美國上市的百度,本月初公布第二季財報,稅後盈利達六十四億元(人民幣.下同),按年勁升百分之四十五,收入亦升百分之三十二至二百六十億元。百度預測今年第三季,收入將會介乎二百七十四億元至二百八十八億元,按年升百分之二十三至三十。

業內人士指出,AI會為搜尋市場注入增長動力,一方面,AI技術持續改進演算法,幫助搜尋工具更理解用戶的搜索內容和興趣,提供具有更高價值的連接服務,從而提高廣告產品的營收轉化率。另一方面,AI提供更完善的解決方案,語音輸入、圖像識別等等,從而可以推進發展其他業務的可能性。 

中國的AI發展近年取得極大的進步,很大原因是因為擁有龐大的互聯網用戶,能收集、處理及分析更多資料,對AI的技術提升起重大作用。市場亦預期,中國的AI技術很快可以追上美國,潛力亦待爆發。美國矽谷風險投資公司凱鵬華盈(KPCB)合夥人,人稱網絡女王的Mary Meeker早前發表的互聯網趨勢報告指出,中國的AI於五年後可達到美國同樣水平。中國要在二五年將AI產業打造成年產值達四千億人民幣的國家戰略新興產業,三○年成為人工智能的全球領導者。

百度壓力最大

諮詢機構賽迪顧問指,去年內地的AI人才數量達一萬八千二百萬人,佔世界總量的百分之八點九,僅次於美國的百分之十三點九。去年Google北京的AI中心成立時,在內地廣招AI人才,相信亦是希望藉內地的AI產業,助其進一步壯大。

一旦Google回歸,對百度影響一定會很大,所以報道一出,百度股價亦要應聲急跌百分之八。易方資本分析員王逸研指出,若然消息屬實,對百度的影響將會較大,因為百度相當依賴搜索業務收入。百度創辦人李彦宏就於其微信的朋友圈內發文,稱有信心再贏Google一次。他指中國的科技公司今日已有能力和信心,與國際企業良性競爭。

除了Google,眾所周知,Facebook一直希望打開中國的大門。創辦人朱克伯格不止一次到訪中國,又在天安門前做「跑步騷」。朱克伯格除了娶了個華人太太,亦努力學習普通話,而大女兒出世時,更主動請國家主席習近平改中文名。雖然Facebook入中國市場方面未有重大進展,但已漸見曙光。

Facebook準備入華

近期Facebook被爆在杭州成立分名為臉書科技(杭州)有限公司的獨資公司,註冊資本達三千萬美元,為中國的開發商及初創企業提供支援,被外界認為是Facebook進入中國市場的小一步。只可惜臨門一腳,被當局撤回註冊許可,市傳是因為中央網絡安全和訊息化委員會辦公室和浙江官員意見分歧。 

中、美貿易戰正打得如火如荼,令Google重返中國的計畫有更多不明朗因素。不過,市場人士認為,若成事的話,反而對中國有利,因為打開大門,意味中國政府可以透過美國企業的落戶,學習美國企業的尖端技術。此外,作為應對貿易戰的對策,可以塑造開放形象,例如之前已在金融產業放寬外資持股佔比至百分之五十一,今次若再開放互聯網市場,或許可以促使特朗普政府改變其對華政策。不過,對於內地的科網企業而言,更多國際競爭對手到來,意味未來的挑戰會愈來愈大,令這些本地薑未來能否再保持領導地位頗成疑問。

撰文︰伍逸華